Do “for” & “four” sound the same? Yes. But No. / ¿Suenan igual? Sí. Pero no.

A table for four at ten to two

Si “for” suena igual que “four” entonces ¿por qué no suenan igual en la frase “a table for four“?

Si “to” suena idéntico a “two“, ¿por qué no es así al decir “ten to two” 🕑?

A table for four at ten to two

Por muy tentador que sea pensar así, en realidad no hablamos de esta manera para haceros más difícil la vida.

No. La verdadera razón de pronunciarlo así es por cómo tratamos las “content words” y las “function words.

 Photo by Dan Gold on Unsplash

dinner for four
Dinner for FOUR

¿Qué son las content words (four) y las function words (for)?

Básicamente, las content words son las que aportan significado a la frase y las function words son las que tienen que cumplir un propósito gramatical.

Esta distinción se puede apreciar en cualquier idioma. Sin embargo, es mucho más importante en inglés que en español por sus ritmos respectivos. (Lee más sobre el “ritmo silábico” del español y el “ritmo acentuado” del inglés aquí)

En castellano, tanto las palabras de contenido como las de función reciben la misma duración en la cadencia natural de la lengua. Pero en inglés, no se da el caso…

Los angloparlantes enfatizamos las palabras de contenido al decirlas de manera larga, fuerte y clara. Mi artículo, “El super-truco de la pronunciación” se adentra en la forma apropiada de acentuar las de contenido. Deberías echarle un vistazo si no lo has hecho ya.

four is a content word
Punch las palabras de contenido

Por otro lado, “mal pronunciamos”* las palabras de función al mantenerlas cortas y atropelladas.

*Pongo mal pronunciar entre comillas porque sólo es “mal” pronunciar si aplicas un ritmo silábico, como es el del español, a nuestro idioma. En realidad, debido al ritmo acentuado del inglés, ¡no es de lejos una mala pronunciación!

for is a function word
Eat las de función

for, to, and, you

Cuatro de las palabras de función más comunes son for, to, and, you. Cuando están aisladas (como en esa breve lista, o en una entrada en el diccionario), las pronunciamos igual que pensarías. “For” suena a “four“, “to” como “two“, etc.

Pero, cuando las decimos en una frase, estas palabras de función reciben una pronunciación muy distinta. Aquí unos ejemplos:

four vs. for

  • four (4) es una palabra de contenido y siempre se pronuncia con el mismo sonido vocálico, como en “more
  • for, no obstante, es una palabra de función y su sonido vocálico casi siempre se vuelve algo más parecido a una “e”. En AmE, es así como “fer”, y en BrE “feh”
  • Entonces, 2-4-1 (una secuencia de cifras) se dice “TWO-FOUR-ONE”/”TWO-FOU:_ONE”
  • mientras que “2 for 1” (dos por uno) se dice “TWO-fer-ONE”/”TWO-feh-ONE
😀😀

two vs. to

  • two (2) también es una palabra de contenido que siempre tendrá el mismo sonido vocálico bien pronunciado, como en “blue
  • to es una palabra de función que pronunciamos más bien de esta manera: ta, te, o t’
  • Entonces, 1-2-3 (la secuencia de números) se dice “ONE-TWO-THREE“…
  • pero 1:00-3:00 se dice “ONE-t’-THREE

and & you

En otro artículo mío, “La pronunciación de ‘and'” (link), hemos descubierto las tres formas de articular esa conjunción. La más común sería la “n’“, como en fish n’ chips o rock n’ roll.

También he explicado, en un artículo en este enlace, las 3 formas comunes de pronunciar you (y cuál deberías estar aprendiendo/empleando/ perfeccionando). Además puedes ver este vídeo sobre cómo se dice “See you later!”

La clave a mejor comprensión con el listening

Aquí un dato extra.
Ya que:

  • “mal pronunciamos” las de función,
  • pronunciamos claramente las de contenido
  • y las de contenido aportan casi toda la información a la frase…

¡Deberías centrar todos tus esfuerzos en escuchar las palabras de contenido! Descubre más en “¿Por qué no entiendo el inglés hablado?/¿Por qué los guiris no saben hablar su propio idioma?”

Si te ha gustado este artículo, te animo a seguir leyendo los otros que he incluido arriba y a compartirlo con tus contactos.

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A Table for Four at Ten to Two

If “for” sounds the same as “four”, then why don’t they sound alike in the phrase “a table for four”?

If “to” sounds just like “two”, why don’t they sound identical when we say “ten to two” 🕑?

“A table for four at ten to two”

For as tempting as it is to believe so, we don’t actually speak this way just to make your lives harder.

No. The real reason we pronounce this way is because of how we treat “content words” and “function words”.

Photo by Dan Gold on Unsplash

dinner for four
Dinner for FOUR

What Are Content Words (four) and Function Words (for)?

Essentially, content words are the ones that add meaning to the sentence and function words are the ones that fulfill a grammatical purpose.

This distinction can be made in any language. However, it’s much more important in English than in Spanish because of their respective rhythms. (Read more about the “syllabic rhythm” of Spanish and the “stressed rhythm” of English here)

In Castillian, both content and function words receive the same duration in the natural cadence of the language. But in English, they don’t…

We English-speakers emphasize content words, saying them long, loud and clearly. My article entitled “The #1 Trick to Better Pronunciation” (link) covers the proper way to stress content words. You should give it a read if you haven’t already.

four is a content word
Punch the content words

On the other hand, we “mispronounce”* function words, keeping them short and quick.

*I put mispronounce in quotes because it’s only “bad” pronunciation if you apply a syllable-based rhythm, such as Spanish’s, to our language. In reality, because of the stressed rhythm of English, it’s not a mispronounciation by any means!

for is a function word
Eat the function words

for, to, and, you

Four of the most common function words are for, to, and, you. When they are isolated (i.e. in this short list, or as a dictionary entry), we pronounce them as you would expect. “For” sounds like “four”, “to” like “two”, etc.

But, when we say them in a sentence, these function words get a very different pronunciation. Here are some examples:

four vs. for

  • four (4) is a content word and is always pronounced with the same vowel sound, as in “more”
  • for, though, is a function word and its vowel sound almost always becomes more of an “e”. In AmE, it’s something like “fer”, and in BrE “feh”
  • So, 2-4-1 (a sequence of three separate digits) is said “TWO-FOUR-ONE”/TWO-FOU:-ONE”…
  • whereas 2 for 1 (a 50%-off deal) is said “TWO-fer-ONE”/”TWO-feh-ONE”
😀😀

two vs. to

  • two (2) is also a content word which will always have the same well-pronounced vowel sound, as in “blue”.
  • to is a function word that we pronounce more like “ta”, “te”, or “t'”
  • So, 1-2-3 (sequence of numbers) is said “ONE-TWO-THREE”…
  • but 1:00-3:00 is said “ONE-t’-THREE”

and & you

In another article of mine, “The Pronunciation of ‘and'” (link), we discovered the three different ways to say that conjunction. The most common one being “n'”, as in “fish n’ chips” or “rock n’ roll”.

I’ve also covered the 3 common ways we pronounce “you” (and which one you should be learning/using/perfecting) in an article at this link. Additionally, you can watch this 30-second video on how to say “See you later!”

The Key to Better Listening Comprehension

Here’s a little bonus info.

Since:

  • we “mispronounce” function words
  • we clearly pronounce content words
  • AND content words add nearly all of the meaning to a sentence…

You should focus all your efforts on listening to the content words! Learn more at “Why Can’t I Understand Spoken English?”

If you liked this article, I encourage you to keep reading the others I’ve included above and to share it with your contacts.

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